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L'avenir du dépistage des maladies pourrait être un kit qui vous permettra de le faire vous-même dans le confort de votre maison

Vous auriez du mal à lire l’une des nombreuses listes publiées de technologies «qui changent le monde» et à ne pas repérer un article sur Crispr. Les scientifiques pensent que la technique naissante de modification des gènes pourrait éventuellement être utilisée pour tout, de l’ingénierie de cultures résistantes aux maladies à l’éradication des maladies.

Autre possibilité à long terme: ramener des animaux disparus comme le mammouth laineux. C'est ainsi que la start-up Mammoth Biosciences, âgée d'un an, tire son nom.

Le cofondateur et PDG de 29 ans, Trevor Martin, admet que c'est surtout une blague. En réalité, le but de son entreprise est beaucoup plus fondé: Mammoth veut utiliser Crispr pour simplifier le processus de diagnostic des maladies, ce qui peut souvent nécessiter plusieurs tests et plusieurs jours d'attente des résultats de laboratoire, sans être toujours précis.

La startup développe une technologie qui pourrait un jour permettre aux clients de se contrôler eux-mêmes pour détecter des maladies graves. En attendant, il s’efforce de faire passer ses tests de diagnostic aux médecins et aux techniciens de laboratoire.

'Tomber amoureux'

Tout en obtenant son doctorat à Stanford, Martin a suivi un cours sur la manière de combiner la biologie avec d'autres domaines - mathématiques, statistiques, physique, etc. - pour ouvrir de nouvelles possibilités scientifiques. "J'ai fini par tomber amoureux de cette idée selon laquelle vous pouviez exploiter différents domaines pour créer quelque chose de plus que la somme de ses composants", dit-il.

Martin a réfléchi à la manière dont ce concept pourrait être appliqué aux soins de santé. Selon lui, le domaine de la thérapeutique retenait le plus l’attention dans ce domaine; beaucoup moins d'entreprises axées sur le diagnostic. "C'était moins cool", dit-il. "Alors tout de suite je suis tombée amoureuse de ça."

Martin et plusieurs de ses camarades de classe ont convenu de créer une entreprise dans le but de rendre les diagnostics plus rapides, plus simples et plus précis. Ils avaient encore besoin d'un moyen de le réaliser. C'est alors qu'ils ont découvert la recherche récemment publiée de la professeure Berkeley et co-inventeur de Crispr, Jennifer Doudna, qui explique en détail comment utiliser la technique à cette fin.

Il a envoyé un mail froid à Doudna. Après quelques mois de dialogue, Martin et ses camarades de classe se sont officiellement associés à Doudna et plusieurs de ses coéquipiers pour former Mammoth Biosciences. La startup a obtenu une place dans un programme d'accélération géré par l'investisseur en début de croissance, NFX Venture Capital, qui a également fourni 3 millions de dollars en capitaux de démarrage.

Gratification instantanée

Mammoth dit développer une technologie qui utilise des échantillons de salive ou d'urine pour diagnostiquer presque instantanément des maladies telles que le paludisme et le VPH. À l'aide de protéines Crispr, la société crée des tests permettant de détecter le code génétique d'un virus dans les cellules d'une personne. Si une maladie est présente dans l'échantillon, le liquide changera de couleur, indiquant un test positif.

Pour commencer, la société se concentre sur l’intégration de son produit aux tests existants en laboratoire et à l’hôpital afin de le rendre plus rapide et plus précis. L'objectif à long terme est de créer des kits destinés aux consommateurs qui permettent à quiconque de se tester à la maison. Martin n'est pas naïf - il sait que cela prendra des années. La société est toujours pré-revenu. Mammoth devra continuer à développer et à perfectionner sa technologie pour la rendre suffisamment évolutive et simple à utiliser chez elle, et obtenir l’approbation de la FDA. La concurrence pourrait également être rude si des entreprises publiques telles que Intellia et Editas Medicine décidaient d'étendre leur champ d'action, de la thérapeutique au diagnostic.

Pour l’instant, la société composée de 20 personnes met en place un personnel capable d’y arriver. "Nous avons réuni littéralement la meilleure équipe Crispr que vous puissiez éventuellement constituer", a déclaré Martin. "Mais cela ne suffit pas. Pour créer un produit de diagnostic, nous devons également constituer la meilleure équipe de commercialisation, des personnes qui jouent un rôle essentiel dans la fourniture d'un produit utile aux consommateurs."

La commercialisation signifiera probablement une extension au-delà de ses propres produits, car Mammoth cherchera à concéder une licence d'utilisation de sa technologie à d'autres sociétés. Cette possibilité a attiré Ursheet Parikh, VC au Mayfield Fund, qui a dirigé la série A de Mammoth pour la série A de 23 millions de dollars l’an dernier. "L'approche traditionnelle adoptée par la plupart des entreprises de diagnostic et de traitement consiste à essayer de construire ce jardin clos où elles peuvent utiliser la technologie uniquement pour leurs propres produits", a déclaré Parikh. "Avec Mammoth, nous voyons une opportunité de créer une large plate-forme permettant des centaines de nouvelles applications."

Bien que la société ait commencé ses activités de diagnostic, Martin ne niera pas la possibilité que la société recherche d'autres utilisations potentielles de Crispr, telles que les thérapies ou l'édition de gènes, à l'avenir. "Nous voulons créer des produits qui améliorent la qualité de vie des personnes", a-t-il déclaré. "Nous sommes vraiment intéressés à repousser les limites de CRISPR, en voyant ce qui est possible à la limite absolue."

Même si cela ne signifie pas la résurrection des bêtes préhistoriques.

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