ENTREPRENEURS

Cloudflare voulait être une entreprise d'infrastructure ennuyeuse. Un choix courageux et une introduction en bourse de 525 millions de dollars prouvée que c'est tout sauf

Virer un client n'est pas rare. Mais peu peuvent dire qu'ils l'ont fait sous un éclairage médiatique aussi intense - et une lutte interne personnelle - comme le co-fondateur et PDG de Cloudflare Matthew Prince.

En août dernier, l'homme accusé d'une fusillade de masse dans un magasin Walmart à El Paso, au Texas, a publié son manifeste sur le babillard en ligne 8Chan. Cloudflare, une entreprise d'infrastructure Web et de sécurité, comptait 8Chan parmi ses milliers de clients. Quelques semaines avant de rendre publique son entreprise, Prince s'est soudain retrouvé au milieu d'un débat national sur la liberté d'expression, aux prises avec la décision de retirer les services de Cloudflare, ce qui assurerait pratiquement la suppression de 8Chan d'Internet.

Prince ne pensait pas que son entreprise devait décider qui pouvait et ne pouvait pas publier sur le Web. Pourtant, après avoir débattu de la question pendant 24 heures avec son équipe, il a finalement décidé que 8Chan ne respectait pas l'état de droit. Cloudflare n'offrirait plus au site ses services d'assistance. "Ce que nous avons vu [in 8Chan] était une organisation qui semblait avoir été conçue, en grande partie, pour se cacher de ces responsabilités, pas pour les prendre ", dit Prince. Son personnel craignait que si 8Chan était autorisé à continuer à fonctionner avec la protection de Cloudflare, il y aurait un jour un autre (Depuis lors, 8Chan a eu du mal à trouver un fournisseur de services et il a rebondi sur et hors ligne sous des noms différents.)

Si la transparence de son fondateur et la prise de décision réfléchie sous le feu n'avaient pas été une raison suffisante pour considérer Cloudflare comme un concurrent pour Inc.Entreprise de l'année - une reconnaissance accordée à une seule start-up qui a non seulement réussi sur le marché mais qui s'est également démarquée de ses pairs - considérez ses autres distinctions.[Enfindecompte[Ultimately[Enfindecompte[UltimatelyInc. nommé Impossible Foods sa société de l'année.]Au sein de la nouvelle garde de sociétés de licornes de San Francisco, Cloudflare est un colosse discret. Au cours de la dernière décennie, elle est passée d'une startup de logiciels en tant que service qui gère et sécurise les sites Web d'autres sociétés à une entreprise avec une capitalisation boursière de 5,3 milliards de dollars, plus de 192 millions de dollars de revenus en 2018 et près de 1200 employés dans le monde. . Et malgré son manque de rentabilité, l'offre publique initiale de septembre de la société, qui a rapporté 525 millions de dollars à Cloudflare, a été un rare succès au milieu d'une année d'ouvertures médiocres.

"Nous ne sommes qu'une société d'infrastructure ennuyeuse", a déclaré Prince.

À peine. Cloudflare a maîtrisé l'art du vol en douceur - tout en travaillant avec deux millions de clients, sécurisant plus de 20 millions de propriétés Internet et se trouvant au centre de l'un des plus grands débats technologiques.

La naissance du projet Honeypot

Prince a rencontré sa co-fondatrice, Michelle Zatlyn, à la Harvard Business School. C'était lors d'un voyage scolaire en 2009 dans la Silicon Valley où il a décrit quelque chose sur lequel il avait travaillé: Project Honeypot. Il s'agissait d'un système de base de données Web et de mise en cache de sites dont l'objectif final était d'empêcher les mauvais acteurs d'exécuter des attaques en ligne. Même dans les premiers jours, il y avait une vision «un jour» de faire d'Internet un endroit plus sûr - et cela a résonné avec Zatlyn. Juste là, Zatlyn et Prince ont esquissé un plan d'affaires pour le projet Honeypot. En quelques heures, ils le présentaient à leur professeur.

"Avant que nous ne le sachions, nous avions gagné un concours de plans d'affaires et emballions nos affaires dans un U-Haul et conduisions à travers le pays", explique Zatlyn. Ils ont enrôlé l'ami programmeur de Prince Lee Holloway en tant que co-fondateur et, plus tard, en tant que développeur principal. Zatlyn est devenu cofondateur et responsable de l'expérience utilisateur. Prince a pris le poste de directeur général. Leur petite entreprise a été lancée en version bêta en juin 2010. Par son lancement plus public en septembre, elle avait pris le nom de Cloudflare et desservait 1 000 sites Web dans 10 pays.

Un appel difficile (mais nécessaire)

En cinq ans, Cloudflare - qui, à ce moment-là, avait persuadé certaines des plus grandes entreprises du monde de payer jusqu'à 1 million de dollars par an pour une couverture de premier plan et une assistance 24 heures sur 24, 7 jours sur 7 - disposait d'un financement de plus de 70 millions de dollars, qu'il utilisait auparavant pour se développer à l'international. Rien qu'en 2014, il a inauguré des centres à Lima, Johannesburg, Madrid, Milan, Medellin, Sao Paulo et Valparaiso, Chili. L'année suivante, elle a dépassé les 200 employés et a annoncé qu'elle avait apporté un investissement supplémentaire de 100 millions de dollars de quelques investisseurs improbables: Baidu, le géant de l'internet basé à Pékin, aiderait l'entreprise à se développer en Chine; un autre, Fidelity, aiderait Cloudflare à apprendre le type de surveillance de style Wall Street auquel les entreprises publiques sont habituées.

Avec la croissance massive, les dilemmes éthiques se sont également multipliés. En 2017, un analyste du Southern Poverty Law Center a accusé Cloudflare d'avoir "optimisé le contenu de" 48 sites Web haineux - dont l'un, le Daily Stormer, est devenu la pièce maîtresse d'un débat croisé sur les limites de la liberté d'expression en ligne. En août, un contre-manifestant a été tué lors des manifestations entourant le rassemblement suprémaciste blanc à Charlottesville, en Virginie, et le fondateur du Daily Stormer a utilisé son site pour insulter la victime. GoDaddy, qui maintenait le domaine du Daily Stormer, a annulé son service. Google a nié la même chose. Il est apparu que Cloudflare était le dernier récalcitrant à faire affaire avec le site néo-nazi.

La colère d'Internet est venue chez Cloudflare. Prince, qui s'était spécialisé en informatique et en anglais et avait également étudié le droit avant de se rendre à Harvard, a affronté la situation en tant que défenseur convaincu de la liberté d'expression. Certains des premiers clients de son entreprise étaient une multitude de maisons closes turques; il avait déjà réfléchi à cela. Il était fermement convaincu que la couche d'infrastructure d'Internet n'était pas le lieu idéal pour prendre des décisions fragmentaires sur le contenu qui devrait être autorisé.

Pourtant, cette semaine-là, la pression est montée sur lui. Trois jours plus tard, il a tapé un message expliquant sa décision de couper le service au Daily Stormer. Le point de basculement dans la coupure du site nationaliste blanc n'était pas le contenu qu'il publiait, mais plutôt de fausses accusations lancées contre Cloudflare selon lesquelles soutenir l'existence du site signifiait que la société soutenait secrètement son idéologie. Prince a décidé qu'il ne se laisserait pas intimider ni associer à son personnel par les nazis. Pourtant, dans une note au personnel, il a clairement indiqué son conflit intérieur avec la décision de statuer sur le contenu: "Littéralement, je me suis réveillé de mauvaise humeur et j'ai décidé que quelqu'un ne devrait pas être autorisé sur Internet. Personne ne devrait avoir ce pouvoir."

En dépit de ce que Prince lui-même appelle des mesures "dangereuses" pour éliminer quelques mauvais acteurs - et peut-être créer un précédent regrettable - sa prise de décision réfléchie a été respectée par d'autres dans l'industrie. Evelyn Douek, une filiale du Berkman Klein Center for Internet and Society de Harvard, a félicité Prince d'avoir "embrassé la tempête", et a noté "qu'il s'est engagé à la tâche difficile de définir une politique que Cloudflare peut appliquer de manière transparente et cohérente à l'avenir". Et tandis que Prince semble toujours mal à l'aise d'assumer un rôle d'arbitrage de contenu, son entreprise surveille désormais les sites de haine potentiels sur son réseau pour, comme il l'a écrit, "continuer à travailler dans le cadre du processus juridique pour partager des informations lorsque nous pouvons, espérons-le, prévenir des actes horribles de la violence."

Compter avec succès

Aujourd'hui, la société est prospère. Juste un mois après l'incident de 8Chan, Prince et Zatlyn se sont envolés pour New York pour sonner la cloche d'ouverture à la Bourse de New York.

Après avoir fixé son cours de bourse initial à 15 $ par action, les actions de Cloudflare sont passées à 18 $ le jour de l'ouverture. Par son appel de résultats du troisième trimestre, il a déclaré avoir gagné 10 000 nouveaux clients payants depuis la fin de 2018. Pourtant, il est toujours en mode de croissance, avec environ 50% de ses revenus allant aux ventes et aux dépenses de marketing. La moitié de ses clients sont internationaux - et ces rangs augmentent, car la société prévoit d'ouvrir un autre bureau européen majeur au Portugal. Cloudflare opère également à partir de Munich et de Londres. Mais les concurrents sont également forts et nombreux: Rackspace, Fastly, Amazon CloudFront et Akamai (le réseau de diffusion de contenu de Facebook) sont tous populaires. Et sûrement, Prince n'a pas vu la dernière des questions éthiques les plus épineuses.

Prince pense-t-il que Cloudflare peut maintenir ses valeurs d'entreprise précoces - sa transparence, sa capacité à relever des défis - même en tant qu'entreprise publique? "Je pense que oui", dit-il. "Nous ne réussissons pas toujours à 100%, mais j'espère qu'au moins nous continuerons à catalyser la conversation afin qu'en tant que société, nous puissions nous diriger dans la bonne direction au fil du temps."

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